En estos días, a Harrison Ruffin Tyler, de 91 años, solo se le permite un visitante designado. Esas son las reglas de la pandemia en el hogar de ancianos en Virginia donde vive. Entonces, en septiembre, cuando su último hermano vivo, el hermano Lyon Gardiner Tyler Jr.murió a los 95 años, se enteró en la visita diaria de su nuera.

"Él entendió lo que estaba pasando, estaba molesto", dijo su hijo William Tyler, de 58 años. Pero "no tiene ningún recuerdo del ayer, no tiene ningún recuerdo del hoy".

Debido a una serie de mini accidentes cerebrovasculares que comenzaron en 2012, Harrison vive casi sin tiempo. Sería un gran cambio para cualquiera, pero lo es especialmente para alguien como él, que creció empapado de historia familiar. Harrison se crió en el pabellón de caza de su abuelo; su abuelo, John Tyler, el décimo presidente de los Estados Unidos , nació en 1790.

El presidente John Tyler en un grabado de 1887. (iStock)

Eso no es un error tipográfico: 1790, como en, durante el primer mandato de George Washington.

John Tyler, un esclavista que fue expulsado de su propio partido político, los Whigs, por vetar tantos proyectos de ley, nunca figura en las listas de los mejores presidentes. Pero ciertamente hizo su parte de la historia en la Casa Blanca, donde sirvió desde 1841 hasta 1845. Fue el primer vicepresidente en asumir la presidencia tras la muerte de un presidente; el primer presidente en tener un veto anulado; el primer presidente en soportar una votación de juicio político en la Cámara (fracasó); el primer presidente que enviudó y se casó mientras estaba en el cargo; y el presidente que tuvo más hijos: ¡15!

Debido a que su segunda esposa, Julia Gardiner, era mucho más joven, Tyler seguía teniendo hijos durante los sesenta años. Uno de esos niños fue Lyon Gardiner Tyler Sr., nacido en 1853, casi una década después del mandato de su padre. Lyon Sr. terminó siguiendo un camino doméstico similar, enviudó y luego se volvió a casar con una mujer mucho más joven. Tuvieron a Harrison cuando él tenía 75 años y ella 39.

Harrison también está relacionado con William Henry Harrison , el presidente que reemplazó su abuelo, de ahí su primer nombre. Y está relacionado con Pocahontas, "como otras 10.000 personas", dijo William, pero debido a su puente único con el pasado de la nación, "existe una alta probabilidad de que sea la relación genética viva más cercana con Pocahontas en el mundo".

Es uno de los últimos miembros vivos de un club de personas que parecen estar perdiendo el tiempo, lo que demuestra que “hace mucho” no hace tanto. Estaba el hombre que luchó con George Washington en la Guerra Revolucionaria que vivió lo suficiente para ser fotografiado; la mujer que recibió la pensión de la Guerra Civil de su padre hasta su muerte en mayo; un hombre jubilado en Washington cuyo padre nació esclavizado.

El presidente Tyler era un hombre rico con una gran casa de plantación, donde se benefició del trabajo de 40 a 50 personas esclavizadas. Cuando murió en 1862, se convirtió en el único presidente de la historia en ser enterrado en un ataúd cubierto por la bandera de otro país: los Estados Confederados de América. Tyler pasó los últimos años de su vida criticando a Abraham Lincoln y al movimiento abolicionista. Acababa de ser elegido miembro del Congreso Confederado antes de morir a la edad de 71 años.

Debido a que tenía tantos herederos, su riqueza se dispersó. Además, la mayor parte de la riqueza de Lyon Sr. estaba invertida en una vasta colección de libros que donó a William & Mary, donde había sido presidente. Así que Harrison creció en la pobreza, dijo su hijo. Lyon padre murió cuando tenía 7 años; a las 8, se levantaba temprano para cortar leña para los fuegos que calentaban la casa. Su ropa estaba hecha de sacos de arpillera. Una noche a la semana, hacían funcionar un generador para escuchar la radio.

Esta carta de 1937 de Robert Barnhart, un colega de Lyon Gardiner Tyler Sr., pide al presidente Franklin D. Roosevelt que ayude a financiar la educación de los hijos de Tyler. (Biblioteca y Museo Presidencial Franklin D. Roosevelt)

Una cosa que la familia tenía eran conexiones. Durante su vida, Lyon padre mantuvo una larga correspondencia con el presidente Franklin D. Roosevelt. Harrison recordó haber visitado la Casa Blanca y haber esperado en el césped mientras Roosevelt y su madre hablaban en privado, dijo su hijo.

Años más tarde, cuando Harrison estaba llegando a la edad universitaria, la familia recibió una misteriosa visita de Lady Astor, nacida en Estados Unidos, a quien nunca habían conocido. Condujo hasta el pabellón de caza, escribió un cheque por $ 5,000, se lo entregó a la familia sin salir de su auto y se fue, dijo William. Ese dinero financió la educación de Harrison en William & Mary.

Recientemente, William se enteró por un archivero de la Biblioteca Presidencial Franklin D. Roosevelt de una carta de un colega de Lyon Sr. pidiendo ayuda a Roosevelt con los hermanos. “... A menos que puedan obtener alguna ayuda económica, me temo que no tendrán las ventajas educativas adecuadas”, escribió el colega. Dado que había una fuerte conexión entre las familias Astor y Roosevelt, William cree que es posible que el 32º presidente haya arreglado su misterioso regalo.

Después de graduarse de William & Mary, Harrison obtuvo un título en ingeniería química en la Universidad de Virginia. En 1968, cofundó una empresa de tratamiento de agua industrial que se convirtió en un gran éxito. Harrison pasó el regalo, convirtiendo su empresa en un Plan de propiedad de acciones para empleados; les entregó las riendas en 2000.

Los parientes que habían heredado la casa de la plantación, llamada Sherwood Forest, eran jóvenes y "la casa se estaba pudriendo debajo de ellos", dijo William, por lo que en 1975 Harrison la compró. Su esposa había crecido en otra antigua plantación en Carolina del Sur y se dedicó a restaurarla.

John Tyler había comprado originalmente la plantación en el condado de Charles City al final de su presidencia. Y por un extraño giro del destino, dejó el cargo con una joven novia lista para divertirse.

Su primera esposa, Letitia Christian Tyler, había estado enferma durante años y murió de un derrame cerebral en 1842. En febrero de 1844, el presidente y cientos de personas más estaban a bordo de un nuevo barco en el río Potomac cuando una enorme arma naval explotó, matando al El Secretario de Estado, el Secretario de Marina y el Senador David Gardiner de Nueva York, entre otros. Como dice la leyenda de la familia, Tyler sobrevivió solo porque estaba debajo de la cubierta coqueteando con la hija del senador. Se casaron en junio de 1844.

Esta ilustración muestra la explosión a bordo del USS Princeton en febrero de 1844 que casi mató al entonces presidente John Tyler. (Biblioteca del Congreso)

Durante los siguientes años, ampliaron la casa, incluida la adición de un salón de baile de 68 pies de largo. “Siempre fue conocido como 'el presidente sin partido'”, dijo William. “[Julia] construyó ese salón de baile y dijo: 'Ahora va a dar una fiesta'. “Muy pronto la mansión tenía más de 300 pies de largo, la casa de estructura más larga del país.

Junto con la restauración, Harrison comenzó recorridos públicos de la propiedad y estableció una fundación sin fines de lucro para mantenerla en la familia. William se ha hecho cargo de esos deberes desde los accidentes cerebrovasculares de su padre y pasa dos noches a la semana en la plantación.

“Es mucho trabajo y no obtengo un centavo por ello”, dijo William. "Pero, ya sabes, es un deber familiar".

William Tyler camina con su hija Frances junto a la casa de Sherwood Forest Plantation, que tiene más de 300 pies de largo, en octubre. (John McDonnell / The Washington Post)

La pandemia ha cerrado temporalmente esos recorridos, pero ha traído otra oportunidad. Frances, la hija de William, de 23 años, se vio obligada a terminar su título de la Universidad de Georgetown en casa la primavera pasada. Y en mayo, cuando se encendieron las protestas por el asesinato de George Floyd, ella comenzó a desenterrar la historia de la familia con la esclavitud.

Frances pasó gran parte del verano y el otoño trabajando con investigadores en el centro de historia local, además de historiadores en William & Mary y la Universidad de Virginia. Leyó las cartas de su tatarabuela en busca de más pistas, lo que significó interpretar mucho lenguaje eufemístico, paternalista y racista.

"Definitivamente tengo algunas opiniones sobre Julia Gardiner Tyler que, um ...", dijo, apagándose. "Cualquiera que haya leído las cartas, tiene la sensación de que ella no entendía el grado de sufrimiento de ninguna manera".

Por ejemplo, en una carta de 1852, Julia describe que recibió la visita de un hombre anteriormente esclavizado llamado Henry. El presidente Tyler había vendido a Henry South años antes como castigo por huir. En Georgia, se convirtió en un barbero experto y pudo ganar suficiente dinero para emanciparse. Cuando regresó al bosque de Sherwood como un hombre libre, Julia lo interpretó como si él fuera a disculparse.

Pero los investigadores le dijeron a Frances que es más probable que Henry viniera a ver cómo estaba su familia o para mostrarles a los Tyler que no había sido derrotado por su castigo.

Al principio, lo que aprendió fue "tremendamente doloroso", dijo, pero la ayudó a hablar con otros al respecto, particularmente con la profesora de historia Jody Lynn Allen, quien dirige el programa Lemon Project, William & Mary's para rectificar la historia de la universidad con esclavitud. Allen, dijo, "me ayudó a separarme y condenar el comportamiento, y también a reconocer que no soy necesariamente responsable de las acciones de mis antepasados, pero me he beneficiado de un sistema que ellos apoyaron".

Frances está desarrollando una gira centrada en la esclavitud inspirada en la de Monticello. Pero primero, está trabajando en la renovación del sitio web de Sherwood Forest, el actual es más antiguo que ella, que incluirá todo lo que ha aprendido sobre las personas esclavizadas que vivían allí.

Hay esperanzas de que la investigación arqueológica descubra más sobre las viviendas de los pueblos esclavizados. Las cabañas de la propiedad ahora fueron trasladadas desde otra plantación por la esposa de Harrison. Frances también ha conocido a un descendiente de las personas a las que su familia esclavizó (compartió cartas de su tatarabuela que describen los antepasados ​​de la mujer) y espera conocer más.

William da la bienvenida a la investigación de su hija. Frances lo ve de otra manera. Quiere saber quiénes son las personas, si hubo descendientes, quiere encontrar y conocer gente. Creo que está muy bien lo que está haciendo ”, dijo. Cada generación tiene su trabajo, dijo, y los jóvenes tienen "prioridades diferentes, y yo lo apoyo".

¿Algún día se hará cargo de las giras y de los “dos días a la semana sin compensación”, como dice su padre? Ella no lo sabe. Primero, irá a la escuela de leyes.

“Las plantaciones de Berkeley, Shirley y Westover están ahora en manos de la generación más joven, y están mucho más abiertas a honrar y reconocer el papel de las personas esclavizadas”, dijo. "Pero sus generaciones son mucho más cortas que las nuestras".