08 septiembre 2021

Walker se siente honrado por el 'honor y la emoción' de Hall

4:13 a. M. GMT-3

Era el año 1985.

Un exjugador de hockey de 19 años que los Expos de Montreal habían firmado fuera de la Columbia Británica por $ 1,500 el invierno anterior estaba parado en la tercera base durante un juego de la Liga Nueva York-Pensilvania en Utica, Nueva York.

Era rápido, acababa de volar de primera a tercera en una jugada de atropello y fuga. Pero la pelota fue atrapada en los jardines y tuvo que volver a la primera.

Así que  hizo lo que vino instintivamente: corrió en línea recta a través del diamante, pasando por delante del montículo del lanzador, yendo directamente de tercera a primera sin retocar la segunda. No hace falta decir que se mostró incrédulo cuando el árbitro lo llamó.

El miércoles por la tarde, ese joven de 19 años que no conocía todas las reglas del juego cuando se convirtió en jugador de béisbol profesional hace casi cuatro décadas, será incluido en el Salón de la Fama del Béisbol. Será el primer jugador de los Rockies y el segundo jugador nacido en Canadá (Fergie Jenkins en 1991) en ser consagrado en Cooperstown.

MLB Network tendrá cobertura en vivo del evento a partir de las 9 am MDT, y la ceremonia comenzará a las 11:30 am MLB Network Radio también transmitirá el evento, y MLB.com tendrá una transmisión simultánea en vivo de la ceremonia.

"No me consideraba lo suficientemente bueno para ser un jugador de béisbol de las grandes ligas", dijo Walker sobre sus primeros años en el béisbol profesional. “No me pasaba por la cabeza en esa etapa de mi carrera. Me estaba divirtiendo jugando béisbol, haciéndolo bastante bien y no esperaba mucho ".

Walker y los Expos obtuvieron mucho más de lo que esperaban, pero no fue un viaje fácil. Como tantos aventureros en las Montañas Rocosas que han servido de telón de fondo durante gran parte de su vida, Walker tuvo que escalar montaña tras montaña solo para llegar a las Grandes Ligas, y mucho menos sobresalir cuando llegó allí.

Más allá de la dificultad de aprender el juego mientras jugaba profesionalmente, Walker se rompió el ligamento cruzado anterior, el ligamento cruzado lateral y el ligamento cruzado inferior derecho en su rodilla derecha mientras jugaba pelota invernal en México en 1987, una lesión catastrófica que podría haber terminado con su carrera antes de que despegara.

"Si los pensamientos de ser un jugador de Grandes Ligas no estaban en mi cerebro antes del accidente, seguro que no lo estaban después", dijo Walker. "Porque estuve acostada en el sofá de mamá y papá durante unos meses".

Después de perderse toda la temporada de 1988, Walker regresó y se robó 36 bases en 114 juegos para Triple-A Indianapolis en el '89, todo mientras usaba una rodillera. El ascenso de Walker continuó.

"Entré al béisbol muy crudo y un poco por detrás de todos", dijo Walker. "Los Expos me dieron la oportunidad de aprender el juego, de avanzar en mi carrera, y luego lo hice un año en todos los niveles y llegué a las Grandes Ligas".

Walker sobre jugar con Expos

Al igual que su improbable ascenso a las Grandes Ligas, Walker enfrentó un fuerte ascenso a la elección del Salón de la Fama. Recibió el 34.1 por ciento de los votos en la boleta de la Asociación de Escritores de Béisbol de América en 2018, su octavo año de elegibilidad. En su décimo y último año, eclipsó el umbral del 75 por ciento para las elecciones por seis votos, obteniendo el 76,6 por ciento para completar la mayor ganancia que un candidato haya logrado en sus últimos dos años en la boleta.

Eso fue 3.3 por ciento más de lo que Walker pensó que obtendría; siendo supersticioso sobre el número 3, naturalmente se estableció en el 73.3 por ciento como su proyección.

“Nunca pensé en mi cabeza que 'Sí, esto va a suceder'”, dijo Walker. “Para ser completamente honesto, no presté mucha atención los primeros tres años [en la boleta] porque los porcentajes iban a ser [bajos]. Luego, en los últimos años, me llamó bastante la atención ".

¿Por qué les tomó una década a los votantes del Salón de la Fama elegir a Walker? ¿Y qué cambió?

Walker tenía más montañas que conquistar, incluso después de que terminaron sus días como jugador. Jugó en mercados relativamente pequeños durante toda su carrera, que comenzó en Montreal y terminó en St. Louis, por lo que era menos probable que muchos escritores vieran o prestaran atención a lo que hacía en el campo. También jugó 10 temporadas con los Rockies, llevándose a casa turnos al bate en la altitud del parque más amigable para los bateadores del béisbol, Coors Field.

49 ° jonrón de Walker de 1997

Al describir el "efecto Coors" en su candidatura al Salón, Walker sonó como un verdadero hombre de hockey.

"Con las estadísticas infladas que presentó Coors Field y trajo el camino de todos, y todavía lo hace, crea un pequeño ojo morado", dijo Walker. "Y la gente lo ve como que no se lo merece lo suficiente".

Walker a menudo se lesionaba y jugaba 150 partidos o más en solo una de sus 17 temporadas en las Grandes Ligas, 153 en su campaña de Jugador Más Valioso de la Liga Nacional de 1997. No tuvo los hitos de números redondos tan consagrados en el béisbol: 3.000 hits y 500 jonrones no están en su currículum. Recolectó 2,160 hits y conectó 383 jonrones.

Pero gracias al aumento de las métricas avanzadas, los votantes pudieron mirar debajo de los números superficiales antes de que fuera demasiado tarde. Lo que encontraron fue uno de los mejores jardineros derechos en la historia del béisbol.

El miembro del Salón de la Fama de Walker, el gran Derek Jeter de los Yankees , fue elegido en su primera votación con el 99,7 por ciento de los votos. Jeter armó una carrera legendaria como capitán de un equipo que ganó cinco campeonatos de la Serie Mundial bajo su mando. Según Baseball Reference, Jeter produjo 71.3 WAR en su carrera.

Walker produjo 72.7 WAR pero lo hizo en 759 juegos menos que Jeter.

Walker, el camino de Jeter hacia la HOF

Walker también fue siete veces ganador del Guante de Oro, ganó tres títulos de bateo en un lapso de cuatro años desde 1998-2001, y fue el Jugador Más Valioso de la Liga Nacional de 1997 en una temporada durante la cual tuvo un OPS más alto en la carretera (1.176) que en el aire de Denver (1.169). También robó 230 bases y fue citado por muchos de sus contemporáneos como el mejor corredor de bases que jamás habían visto.

Walker nunca se propuso convertirse en jugador de béisbol. Soñaba con llegar algún día al Salón de la Fama del Hockey, hasta que sus días como jugador de hockey terminaron cuando tenía 17 años. El miércoles, ocupará el lugar que le corresponde entre los inmortales del béisbol.

Y todavía le cuesta creerlo.

"No me considero necesariamente un miembro del Salón de la Fama en nada", dijo Walker. "Estar en el Salón de la Fama del Béisbol en Cooperstown es todo un honor y una emoción".

Walker ha recorrido un largo camino desde su error básico de ejecución de bases hace 36 años. Al igual que la línea recta que hizo desde la tercera base hasta la primera ese día hace mucho tiempo en Utica, si trazas una línea recta desde Utica hasta la cercana Cooperstown, la distancia es de 33 millas. Ese es el número que Walker usó a lo largo de su carrera, un número que ningún Rockie volverá a usar después de su retiro en Coors Field el 25 de septiembre.

Tomó 10 años, pero Walker ha dicho que la espera valió la pena por varias razones. Uno de ellos es que si hubiera sido elegido antes, no se habría convertido en el miembro 333 del Salón de la Fama del Béisbol.