12 enero 2022

Las hospitalizaciones por COVID en EE. UU. alcanzan un nuevo récord, lo que aumenta los riesgos para los pacientes


Un trabajador médico se pone una máscara antes de ingresar a una sala de presión negativa con un paciente con COVID-19 en la sala de cuidados intensivos del Centro Médico UMass Memorial en Worcester, Massachusetts, la semana pasada.

Joseph Prezioso/AFP vía Getty Images

El aumento impulsado por omicron ha disparado las hospitalizaciones por COVID-19 en los EE. UU., alcanzando un nuevo máximo pandémico esta semana con 145,982 pacientes hospitalizados.

Esto supera el máximo anterior registrado en enero del año pasado, según datos rastreados por el Departamento de Salud y Servicios Humanos, de más de 5400 hospitales en el país.

Los pacientes con COVID ahora ocupan alrededor del 30 % de las camas de UCI en el país y las hospitalizaciones pediátricas por COVID también se encuentran en la tasa más alta de la pandemia.

Los números récord son una señal de cuán rápido la variante omicron se ha extendido por todo el país. En general, las infecciones también están en niveles récord, con un promedio de más de 700,000 casos nuevos por día en EE. UU.

Y los investigadores y trabajadores de la salud advierten que las condiciones de hacinamiento podrían estar provocando un aumento de las muertes evitables, ya que los médicos luchan por brindar el nivel de atención que normalmente brindarían.

"Las cosas se ven sombrías y sustancialmente peores en muchos sentidos que hace apenas un año", dice el Dr. Doug White , médico de cuidados intensivos de la Facultad de Medicina de la Universidad de Pittsburgh.

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Advertencias de una crisis de los líderes estatales y hospitalarios

Los hospitales están estresados ​​​​en todo el país, desde Maryland hasta Missouri, donde la cantidad de personas hospitalizadas con COVID-19 ha superado o se acerca a los máximos anteriores. Los líderes estatales y hospitalarios y los trabajadores de la salud están emitiendo algunas de las advertencias más graves de la pandemia.

"Estamos más cerca de una situación de crisis que nunca", dijo el Dr. John Lynch de UW Medicine en Seattle en una rueda de prensa reciente.

En Maryland, el gobernador Larry Hogan, quien declaró el estado de emergencia, dijo la semana pasada que las próximas semanas serán el "momento más desafiante de toda la pandemia".

Los trabajadores de la salud en Arizona están advirtiendo a los líderes estatales que el sistema de salud está al borde del "colapso".

"Hemos tenido más eventos en los que las personas sufren paros cardíacos, o se descompensan y se enferman gravemente e incluso mueren en las salas de espera" dijo el viernes a los periodistas el Dr. Bradley Dreifuss , médico de emergencias en Tucson, Arizona .

En todo el país, los gobernadores están movilizando miembros de la Guardia Nacional para reforzar los hospitales asediados, incluso en Ohio .

"El hospital está repleto", dijo la Dra. Kristin Englund , médica de enfermedades infecciosas en la Clínica Cleveland. "Nuestras unidades de cuidados intensivos están llenas, nuestros pisos regulares de camas de hospital están llenos y gran parte es COVID".

Las condiciones de hacinamiento conducen a peores resultados

Las consecuencias médicas de este último aumento podrían afectar a cualquier estadounidense que necesite atención médica, ya sea por COVID-19 u otra enfermedad o lesión aguda, porque las investigaciones muestran que cuando las admisiones hospitalarias alcanzan niveles de crisis, mueren más pacientes.

"Cuando los hospitales están sobrecargados, todos sufren", dice White.

Antes de que llegara Omicron, muchos hospitales de EE. UU. ya se tambaleaban debido a la gran demanda de pacientes infectados con la variante delta, así como de pacientes que buscaban atención debido a un tratamiento que se pospuso a principios de la pandemia. Además, la escasez de trabajadores de la salud había alcanzado niveles de crisis. Y ahora, una gran cantidad de médicos, enfermeras y otros trabajadores de la salud también están dando positivo y faltando al trabajo, justo cuando más se los necesita.

Siguiendo los patrones observados en otros países, hay señales tempranas en los EE. UU. de que omicron causa una enfermedad menos grave que la variante delta. Algunos hospitales están descubriendo que menos pacientes necesitan atención a nivel de UCI o ventilación mecánica, una señal de bienvenida.

"Pero el problema es que [omicron es] tan transmisible, que la gran cantidad de casos va a ser muy alta", dice el Dr. Sameer Kadri , médico de enfermedades infecciosas y cuidados intensivos en el Centro Clínico de los Institutos Nacionales de Salud.

La infecciosidad extrema de Omicron, junto con una fuerza laboral de atención de la salud agotada, deja a los hospitales incapaces de brindar el mismo nivel de atención a los pacientes que normalmente lo harían.

Kadri y sus colegas estudiaron aumentos repentinos anteriores y descubrieron que una de cada cuatro muertes por COVID-19 fue causada potencialmente por la tensión del hacinamiento. En los hospitales más abrumados, donde la demanda de ventiladores y otros cuidados intensivos en recursos fue mayor, el riesgo de mortalidad para los pacientes con COVID-19 se duplicó.

"Lo que me sorprendió fue la gran magnitud del impacto", dice Kadri, autor principal del estudio publicado el otoño pasado. "Hay menos ojos, menos manos, y para estos pacientes que requieren atención de alta precisión, eso podría significar la diferencia entre la vida y la muerte".

"Hay racionamiento todos los días en este momento"

Gran parte de este colapso en la atención se está desarrollando fuera de la vista de la mayoría de los estadounidenses, pero los médicos en primera línea como el Dr. White de Pittsburgh están viendo consecuencias mortales todos los días.

"Recibimos una llamada de un hospital fuera del estado con un paciente que tenía insuficiencia renal aguda y necesitaba someterse a diálisis para reemplazar la función renal a fin de sobrevivir", dice White. "No teníamos camas".

Tampoco ningún otro hospital. “Ese paciente murió en el hospital que no tenía este tipo de terapia básica que brindamos todo el tiempo a los pacientes: diálisis”, dice.

"Estos son ejemplos concretos muy reales de pacientes que mueren en hospitales estadounidenses de alta calidad en este momento porque no pueden ser transferidos a niveles de atención más altos", agrega. "Y lo mismo sucede con los pacientes con ataques cardíacos agudos o accidentes cerebrovasculares agudos".

Las agencias estatales y los hospitales tienen protocolos sobre qué hacer cuando la demanda de pacientes amenaza con superar la capacidad del hospital.

Estos protocolos, llamados "estándares de atención de crisis", ayudan a clasificar a los pacientes y guían las decisiones sobre quién recibe atención y quién no en un desastre, una epidemia o una gran cantidad de víctimas. Los estándares de crisis pueden ayudar a determinar cómo asignar equipos como ventiladores o medicamentos como anticuerpos monoclonales y activar sistemas para transferir pacientes entre hospitales dentro de estados o regiones. En el aumento actual, algunos hospitales han activado sus planes de crisis, incluidos los de Maryland .

White dice que más funcionarios de salud deben hacer lo mismo y admitir que gran parte del sistema de atención médica de EE. UU. ya está operando en modo de crisis de facto , ya sea que hayan hecho esa declaración oficialmente o no.

"Hay una gran desconexión entre la realidad y lo que está en la conciencia pública y lo que, en mi opinión, muchos gobiernos estatales están dispuestos a reconocer", dice. "La simple realidad es que hay racionamiento todos los días en este momento en la medicina estadounidense".

Este racionamiento ocurre de muchas maneras y puede no ser obvio para el público, pero las consecuencias son muy reales: una sola enfermera obligada a atender a más pacientes por turno de lo que es seguro; procedimientos y cirugías cancelados o retrasados; y atención vital que simplemente no está disponible para quienes la necesitan.

No solo los pacientes de COVID sufren

Algunos epidemiólogos predicen que el total de casos alcanzará su punto máximo este mes. Sin embargo, las hospitalizaciones por COVID-19 tienden a seguir a las infecciones por aproximadamente dos semanas, lo que significa que los hospitales deben prepararse para recibir más pacientes en las próximas semanas, incluso después de que las infecciones alcancen su punto máximo y comiencen a disminuir.

Las sobretensiones afectan a todo tipo de pacientes, no solo a los que padecen coronavirus. Un estudio encontró un aumento significativo en la mortalidad general cuando los pacientes fueron admitidos durante los picos de COVID-19.

Para 30 de las afecciones más graves (accidente cerebrovascular, infarto de miocardio, hemorragia gastrointestinal), la mortalidad aumentó casi un 1 % durante los picos al comienzo de la pandemia. Eso es el equivalente a la muerte de un paciente adicional de cada 100 pacientes con estas afecciones, si el hospital no estuviera lidiando con una oleada de pacientes, dice la Dra. Amber Sabbatini , profesora asistente de medicina de emergencia en la Universidad de Washington.

"Es un aumento sustancial", dice ella. "Si las unidades están estresadas por pacientes con COVID, es posible que lleguen a un paciente con insuficiencia cardíaca o un paciente séptico en menos tiempo".

Si bien el estudio no pudo precisar por qué murieron estos pacientes, Sabbatini dice que el agotamiento de los trabajadores de la salud que atienden a los pacientes día tras día, a menudo sin suficiente ayuda o con personal nuevo que no está familiarizado, puede afectar inevitablemente la atención.

"Los impactos en el personal que atiende a estos pacientes, esa carga cognitiva, esa carga emocional es muy alta", dice ella. "Así que existen estos factores sutiles y difíciles de probar que podrían estar contribuyendo a por qué los pacientes reciben una atención de peor calidad o no obtienen los resultados tan buenos que [normalmente] tendrían".