26 marzo 2022

La historia de los “Bloody Benders”, la familia de asesinos en serie que aterrorizó el Salvaje Oeste y luego desapareció

 Este era justo el tipo de crimen que la frontera hacía posible.

Cuatro ilustraciones dibujadas a mano de miembros de la familia Bender.
Los dobladores. Ilustración fotográfica de Slate. Imágenes vía Kan-Okla Publishing Company/Wikimedia Commons

El 22 de octubre de 1889, se inició un extraño juicio en la ciudad de Niles, Michigan. Una mujer, Almira Monroe, había acusado a su hija adulta Sarah Eliza Davis de hurto, en concreto de haberle robado una sartén, unos platos de peltre y un par de medias de bebé. La sala del tribunal estaba llena cuando comenzó el juicio, llena de rumores y especulaciones, llena de curiosos. Pero casi nadie estaba interesado en los cargos de robo. La mayoría de la gente allí creía que Davis y Monroe escondían un pasado mucho más sórdido. A medida que se desarrollaba el juicio, la sala del tribunal, y pronto la nación, se convencieron de que finalmente, después de casi dos décadas, por fin habían encontrado a Ma y Kate Bender.

La familia Bender proviene directamente de una novela de Cormac McCarthy: se materializaron aparentemente de la nada, cometieron actos horribles e inconmensurables de violencia brutal y luego parecieron simplemente desaparecer. Conocidos a nivel nacional, sus hechos se entrelazaron con las narrativas fundacionales del oeste americano, un lugar donde los colonos anglosajones vieron un futuro rico en posibilidades, con pocas restricciones relacionadas con la clase, los antecedentes familiares o la ley que los obstaculizaran. Habiendo saqueado esta tierra de sus habitantes originales, el gobierno estadounidense se la entregó a miles de inmigrantes pobres que buscaban hacer su nombre y fortuna en la tierra robada. Algunas personas encontraron el sueño americano. Algunas personas encontraron la pobreza. Y al menos 11 personas, probablemente más, encontraron la muerte a manos de la familia Bender.

Como se cuenta de manera experta en el nuevo libro de Susan Jonusas, Hell's Half-Acre: The Untold Story of the Benders, a Serial Killer Family on the American Frontier ,La saga de los Bender comenzó en octubre de 1870, cuando dos hombres que se identificaron como John Gebhardt y John Bender llegaron al municipio de Osage, en la esquina sureste de Kansas.* Parecían relacionados, ya sea por sangre o matrimonio, aunque ninguno de los dos nunca elaborado sobre esto. No divulgaron nada de su pasado. El hombre mayor hablaba muy poco y mayormente en alemán; Gebhardt habló sin cesar, dejando claro que buscaban un reclamo. (De acuerdo con la Ley de Homestead, cualquier parcela de tierra inspeccionada por el gobierno federal estaba disponible para los colonos dispuestos a vivir en ella y desarrollarla; estas parcelas se llamaban "reclamaciones".) Los Benders construyeron una pequeña cabaña de una habitación a lo largo de un arroyo en Labette County, a los dos hombres se les unió la esposa de John Bender, Ma Bender, y su hija, Kate. Durante algunos años, su hogar funcionó como una estación de paso para los viajeros en esta franja de tierra escasa y desolada; además, Kate se anunciaba a sí misma como médium espiritual, ofreciendo servicios como sanadora espiritual y como alguien que podía ponerse en contacto con los muertos. Como era popular entre algunos espiritistas de la época, Kate también profesaba la creencia en el amor libre.

Como cuenta Jonusas en su apasionante relato de crímenes reales, la gente comenzó a desaparecer poco después de la llegada de los Bender, pero al principio nadie pensó demasiado en ello. Esta era la frontera, después de todo. Las personas morían o desaparecían todo el tiempo, tomadas por los elementos, perdidas en percances por ahogamiento, o simplemente alejándose de sus antiguas vidas para reinventarse. Fue solo después de que William York, hermano del político en ascenso de Kansas, Alexander York, desapareció en marzo de 1873 que las sospechas recayeron sobre los Bender. Un grupo de búsqueda dirigido por Alexander York los entrevistó en su cabaña el 4 de abril de ese año y los encontró extraños y hostiles, pero York no estaba del todo listo para acusarlos de haber asesinado a su hermano. (Cuando se fueron, Kate ofreció sus servicios de mediumnidad a York para ayudarlo a encontrar a William). Esa noche, York y Leroy Dick, el síndico del municipio,

Esa misma noche, los Bender huyeron; cuando las autoridades regresaron a su cabaña, la encontraron abandonada y, al descorrer una pesada cortina de lona que dividía la habitación en dos, se sintieron abrumados por el hedor a podrido. Debajo del espacio debajo de la cabaña, encontraron una masa de restos humanos en descomposición; se descubrieron más cuerpos enterrados en el huerto de los Bender, y otro cadáver nunca identificado fue descubierto en su pozo. En total, se recuperaron 11 cuerpos.

Los asesinatos fueron una sensación en los medios, una de las primeras historias de asesinos en serie verdaderamente nacionales que se apoderaron de la conciencia de Estados Unidos. Los Benders estuvieron activos mucho antes que HH Holmes , el aniquilador de sirvientas de Austin , o Jack el Destripador en Inglaterra; también eran, inusualmente, una familia, no un individuo solitario, y el papel de Kate como la cara pública del clan agregó mucho más misterio en torno a los asesinatos. Después de todo, una mujer hermosa y joven que aboga por el amor libre no encajaba en el perfil de un forajido occidental, y la embriagadora mezcla de sexo y muerte que Kate representaba generó informes lascivos en los medios de comunicación de todo el país.

Lo que hizo que la historia fuera aún más inusual es el hecho de que, mientras huían de su cabaña, los Bender no desaparecieron exactamente. Testigos oculares informaron cómo habían visto a los fugitivos escapar en tren: mamá y papá a Missouri, y Kate y John a Texas. Estos últimos fueron vistos en Denison, Texas, antes de reunirse con la pareja mayor en Red River Station. A partir de ahí, la familia se mudó más al oeste hacia el territorio indio. Allí se establecieron, conocidos por los lugareños que informaban regularmente sobre su paradero.

Y, sin embargo, los Bender nunca fueron atrapados ni perseguidos, más allá de unos pocos esfuerzos poco entusiastas. Rodeados, como estaban, de delincuentes, incluidos otros asesinos y ladrones que buscaban refugio en tierras fuera del alcance de las fuerzas del orden público federales o estatales, arrestarlos habría significado enviar al ejército. Y debido a que los gobiernos estatales y locales, junto con los detectives privados y los cazarrecompensas, carecían de la determinación o la inclinación para llevarlos ante la justicia, a los Bender se les permitió vivir prácticamente sin ser molestados, a pesar del clamor nacional por su captura.

Es por eso que el juicio de Sarah Eliza Davis se convirtió en una sensación: parecía una salida fácil. La mitad del clan Bender, al parecer, simplemente había caído en el regazo de las fuerzas del orden; todo lo que tenían que hacer era traerlos de regreso a Kansas. Pero en un juicio preliminar para determinar sus identidades, el misterio solo se profundizó. De los 16 testigos llevados al estrado para identificar a Ma y Kate Bender, siete estaban seguros de que eran los Bender, siete estaban igualmente seguros de que no lo eran y los dos restantes no pudieron llegar a una conclusión definitiva. Eventualmente, sus abogados defensores pudieron probar que Davis y su madre, Almira Monroe, definitivamente no eran los Bender; fueron liberados, escapando por poco de una ejecución casi segura por delitos que no cometieron. Mientras tanto, nunca se estableció el destino final de los Bender reales. Durante años,