18 abril 2022

250 días y contando: esperando nuevos pulmones después de Covid

16 de abril de 2022, 4:30 a. m. AST

Mientras la mayoría de los estadounidenses se quitan las máscaras y regresan a sus vidas anteriores a la pandemia, Marie Jackson permanece en una habitación de hospital de Chicago.

Ella ha estado allí por más de 250 días.

Aún no hay indicios de cuándo Jackson, de 53 años, podrá irse a casa. Ella está esperando un nuevo par de pulmones; los suyos quedaron irreversiblemente marcados cuando enfermó de Covid-19 en julio pasado.

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Si bien las nuevas hospitalizaciones por covid se han reducido a su punto más bajo en la pandemia, Jackson es uno de los cientos de pacientes estimados que, a pesar de enfermarse hace meses, permanecen hospitalizados. Sus pulmones simplemente no pueden sanar sin ventilación mecánica u otros cuidados intensivos, como la oxigenación por membrana extracorpórea.

Marie Jackson, de 53 años, ha estado hospitalizada con Covid desde agosto de 2021. Un trasplante de pulmón es crucial para llevarla a casa.
Marie Jackson, de 53 años, ha estado hospitalizada con Covid desde agosto de 2021. Un trasplante de pulmón es crucial para llevarla a casa.Brandon Gafeney

ECMO, como se le llama, hace el trabajo del corazón y los pulmones de los pacientes que están demasiado enfermos para bombear sangre y respirar por sí mismos.

Dicha tecnología puede sostener a los pacientes durante meses y, de hecho, muchos pacientes han estado en ECMO desde la onda delta del verano pasado, al menos 10 meses en algunos casos.

Pero no es una solución permanente. ECMO puede causar complicaciones, como infección y coágulos de sangre. Los médicos de la UCI trabajan para alejar a sus pacientes de ECMO, pero a veces el cuerpo del paciente no puede sostenerse sin él. Cuando un paciente no puede desconectarse de ECMO, se necesitan nuevos pulmones de un donante.

"No puedes irte a casa con ECMO. Ni siquiera puedes salir de la UCI", dijo el Dr. Hugh Cassiere, director médico de la unidad de cuidados intensivos cardiotorácicos del Hospital de la Universidad de North Shore, parte de Northwell Health en Nueva York.

"Si necesita ECMO por insuficiencia respiratoria, su único boleto de salida es a través de un trasplante de pulmón", dijo.

Si necesita ECMO por insuficiencia respiratoria, su único boleto de salida es a través de un trasplante de pulmón".

A partir de febrero, más del 10 por ciento de los nuevos pacientes en la lista de espera de trasplante de pulmón terminaron allí debido a Covid, según datos de United Network for Organ Sharing.

Y poco más del 10 por ciento de los 2510 trasplantes de pulmón realizados desde marzo de 2021 hasta febrero han estado relacionados con el covid, según los datos de UNOS, recopilados en nombre de NBC News.

Históricamente, los trasplantes de pulmón se han limitado a enfermedades pulmonares crónicas, como la fibrosis quística, en lugar de infecciones virales.

"La necesidad de un trasplante de pulmón de pacientes que han tenido covid es realmente sorprendente", dijo el Dr. David Klassen, director médico de UNOS, particularmente "para una enfermedad que no ha estado aquí por mucho tiempo".

Covid, al parecer, está conduciendo a la necesidad de un trasplante de pulmón de dos maneras. Una es una complicación grave llamada síndrome de dificultad respiratoria aguda, que generalmente lleva a las personas a la UCI desde el principio y puede conducir a ECMO.

La otra es una condición llamada fibrosis pulmonar. A menudo se trata de pacientes de covid que tenían algún grado de daño pulmonar, pero que nunca necesitaron hospitalización.

En estos casos, el daño pulmonar persiste y progresa con el tiempo, a veces durante meses. Eso es preocupante para Klassen.

"Esto sugiere que podría haber una necesidad en desarrollo que aún tenemos que apreciar", dijo Klassen. “Eso puede aumentar sustancialmente con el tiempo a medida que los millones de personas que tienen Covid continúan recuperándose o no de su enfermedad”.

La gran mayoría de las personas que actualmente están en lista de espera para un trasplante de pulmón a causa de la Covid son relativamente jóvenes, entre 35 y 64 años, según UNOS.

Como anécdota, los médicos de cuidados intensivos que aún atienden a estos pacientes dicen que sus pulmones estaban sanos antes del diagnóstico de covid.

Cepa hospitalaria

Desde el comienzo de la pandemia, el coronavirus ha tenido predilección por penetrar profundamente en los pulmones y dejar cicatrices.

Los pacientes hospitalizados por Covid durante muchos meses pueden agotar los recursos del hospital. Además del personal requerido para monitorear las máquinas las 24 horas del día, se necesitan hasta seis personas, dos o tres veces al día, para levantar a una persona en ECMO, levantarla de la cama y trasladarla a al menos una silla cercana.

Esto ayuda a mantener la fuerza de los pacientes hasta el nivel necesario para ser candidatos para un trasplante de pulmón. "Tienes que ser capaz de movilizarte incluso para ser considerado para un trasplante de pulmón", dijo Cassiere.

Más allá de la tensión que Covid ha puesto sobre el sistema de atención médica, también está alterando las listas de espera para trasplantes de pulmón.

Según los datos de UNOS, el número de trasplantes de pulmón realizados cada mes se ha mantenido relativamente estable desde marzo del año pasado. Sin embargo, la cantidad de trasplantes relacionados con Covid ha ido en aumento.

Imagen: máquina de oxigenación por membrana extracorpórea, ecmo
Un paciente en ECMO en Billings, Montana, el 7 de diciembre de 2020.Larry Mayer / The Billings Gazette vía archivo AP

Esto sugiere que los candidatos a trasplante relacionados con la COVID-19 están superando a otros que necesitan nuevos pulmones.

Una persona en ECMO pasa directamente a la parte superior de la lista para trasplante de pulmón, lo que significa que podría adelantarse a otras personas que han estado esperando más tiempo, como los pacientes con fibrosis quística, que no requieren el nivel de cuidados intensivos que necesita un paciente de ECMO. .

Para agravar el problema, está la escasez de pulmones disponibles para el trasplante. Los pulmones son extraordinariamente frágiles; solo el 15 por ciento de los pulmones de los donantes de órganos son de buena calidad para el trasplante, dijo Klassen, de UNOS.

Los hígados, por ejemplo, tienen la capacidad de regenerarse, incluso después del daño. El tejido pulmonar, sin embargo, cicatriza fácilmente. Una vez dañadas, es increíblemente difícil reconstruir las frágiles células pulmonares.

Daño pulmonar 'único'

El Dr. Abbas Shahmohammadi, director médico de la unidad de cuidados intensivos torácicos de trasplante de pulmón en University of Florida Health en Gainesville, ha recibido referencias de pacientes de todo el país que necesitan trasplantes de pulmón. Solo unos 40 centros en todo el país han realizado trasplantes de pulmón relacionados con Covid.

“Vemos pacientes con una lesión pulmonar devastadora por covid que no se han recuperado a pesar de todos los cuidados y tratamientos de apoyo”, dijo. "Eventualmente, necesitan un trasplante de pulmón".

El equipo de Shahmohammadi ha realizado 33 trasplantes de pulmón relacionados con Covid.

“Lo que es exclusivo de este virus son las lesiones devastadoras que se prolongan”, dijo, y agregó que no ha visto ningún otro virus que cause este nivel de daño pulmonar.

Los médicos de Northwestern Medicine en Chicago, que realizaron el primer trasplante de pulmón doble en un paciente con covid en los Estados Unidos, en junio de 2020, estuvieron de acuerdo.

Para este mes, Northwestern había realizado trasplantes de pulmón en 41 pacientes con covid. Es probable que el número crezca.

"Seguimos viendo pacientes, la mayoría de los cuales han estado enfermos durante un tiempo, en el hospital durante muchos meses", dijo el Dr. Ankit Bharat, jefe de cirugía torácica de Northwestern. "Simplemente nunca han mejorado".

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Jackson es uno de los posibles pacientes de trasplante de pulmón más nuevos de Bharat. Recientemente fue trasladada de un hospital cercano de Chicago.

Era el 1 de agosto de 2021, el cumpleaños de Jackson, cuando su respiración se volvió tan dificultosa que una voz dentro de ella le dijo: "Algo anda mal. Refréscate y ve al hospital".

Había dado positivo por covid la semana anterior, durante el apogeo de la oleada de verano de la variante delta. Había planeado vacunarse, pero no lo hizo.

En cuestión de días, Jackson no podía dejar de toser. Luchó por conseguir suficiente aire en sus pulmones. Al escuchar esa voz interior, hizo que su hijo la llevara a la sala de emergencias.

"Tomó cada centímetro de energía para caminar hasta el escritorio principal para registrarse", dijo Jackson. Inmediatamente le dieron oxígeno suplementario y luego la pusieron en ECMO.

En su día 259 en el hospital, Marie Jackson todavía se está sometiendo a pruebas para asegurarse de que sea una buena candidata para ingresar en la lista de espera de nuevos pulmones.

Es muy poco probable que salga viva del hospital de otra manera.

"Es un viaje, pero soy una luchadora", dijo Jackson con voz débil y áspera. "Tengo que ganar. Tengo que conquistar esto".