20 junio 2022

Las olas de calor y los altos costos de la energía están afectando duramente a algunas comunidades

19 de junio de 2022, 4:30 a. m. AST

Las altas temperaturas y la humedad que afectaron a gran parte de los EE. UU. la semana pasada chocaron con los desafíos actuales que enfrentan muchas personas debido a la inflación y los altos costos de energía.

En Macon, Georgia, donde se esperaba que las temperaturas rondaran los 90 grados durante el fin de semana antes de alcanzar los tres dígitos esta semana, el sargento. Melissa White, administradora de cuerpos del Ejército de Salvación, dijo que su instalación ha estado repleta de personas que buscan alivio del calor.

“Con estos precios de la gasolina, la gente no puede permitirse el lujo de tener acondicionadores de aire, incluso si los tienen”, dijo White. “Entonces, está obligando a muchas personas que nunca han buscado ayuda a venir a estas estaciones de enfriamiento”.

Casi un tercio de la población de los EE. UU. estuvo bajo advertencias y avisos de calor la semana pasada debido a una ola de calor de principios de temporada que está cubriendo una gran parte del país, trayendo temperaturas abrasadoras y alta humedad a millones de estadounidenses en todo el medio oeste y el sur. . Los científicos han dicho que el cambio climático está provocando olas de calor más frecuentes e intensas en los EE. UU. y en todo el mundo. A medida que aumentan las temperaturas, el acceso a los recursos de refrigeración puede ser una cuestión de vida o muerte. 

El Ejército de Salvación de Macon está expandiendo sus operaciones durante la ola de calor para servir como centro de enfriamiento para el público. La organización también administra un refugio donde las personas pueden pasar la noche, y White dijo que ella y sus colegas ya están luchando para mantenerse al día con la demanda, especialmente con pronósticos que proyectan calor y humedad altos durante semanas.

“Tenemos una afluencia tan grande que estamos considerando abrir un segundo lugar en nuestro centro de adoración”, dijo. "Técnicamente, tenemos un sistema de 122 camas, pero también tenemos catres y seguimos aceptando personas hasta que ya no podemos hacerlo".

Las ciudades de todo el país están tomando medidas similares para proteger a los residentes de enfermedades y muertes relacionadas con el calor. Los gobiernos locales de Phoenix, Denver y Detroit anunciaron planes la semana pasada para abrir centros de enfriamiento , distribuir agua y erigir nuevas estructuras para brindar sombra .

El calor a veces se conoce como un "asesino silencioso" porque los síntomas de las enfermedades relacionadas con el calor a menudo pueden pasar desapercibidos hasta que es demasiado tarde. Los órganos del cuerpo pueden sobrecargarse y apagarse si pierden la capacidad de regular la temperatura, y el calor también puede empeorar los síntomas de afecciones subyacentes, como enfermedades cardíacas, diabetes o problemas renales.

Los niños pequeños, los ancianos, las personas sin hogar y las personas con condiciones médicas preexistentes se encuentran entre las personas con mayor riesgo de enfermedades relacionadas con el calor y muerte cuando las temperaturas se disparan.

En el área de Columbus, Ohio, hace tanto calor que el aire acondicionado no puede mantener el ritmo, dijo Yvette Moyler, de 59 años.

“Con este clima, es difícil respirar”, dijo Moyler, quien vive en Worthington, un suburbio al norte de Columbus, donde estuvo vigente una advertencia de calor hasta el jueves . Las temperaturas subieron a los 90 grados superiores el martes, con el índice de calor superando los 110 grados, según el Servicio Meteorológico Nacional . 

Moyler, que vive sola, se está recuperando después de un tratamiento para el cáncer de mama en su casa de Columbus y continúa experimentando los efectos secundarios de la radiación y otros tratamientos. El calor intensifica sus síntomas. 

El clima cálido seca sus senos paranasales, que se dañaron durante el tratamiento, y le dificulta la respiración. Intensifica los sofocos que experimenta al tomar medicamentos. Y le deja los huesos escociéndole. 

“Si hace demasiado calor, me duele”, dijo Moyler. 

Los cortes de energía la semana pasada agravaron los problemas de calefacción en el área de Columbus. Moyler se quedó sin energía durante la noche del martes, pero se consideró afortunada: los residentes y negocios cercanos habían experimentado apagones más prolongados. 

La semana pasada, severas tormentas en Ohio derribaron líneas eléctricas y dañaron la infraestructura. Casi un cuarto de millón de clientes de la empresa de servicios públicos local, AEP Ohio, se quedaron sin electricidad el martes por la noche , incluidos muchos en el área de Columbus, según el sitio web de la compañía. 

El apagón, combinado con el calor, dejó al personal de Lifecare Alliance, una organización local sin fines de lucro, luchando por entregar ventiladores, transportar a las personas a una instalación con aire acondicionado y proporcionar comidas a los necesitados.

Moyler recibió un abanico de la agencia, que distribuye unos 4.000 al año. 

Chuck Gehring, presidente y director ejecutivo de LifeCare Alliance, que tiene alrededor de 30,000 clientes en el centro de Ohio, dijo que los voluntarios de la organización llamaron a más de 1,500 clientes el martes para verificar sus necesidades de refrigeración y alimentos. Dijo que muchas personas estaban siendo presionadas por el costo de la refrigeración, que solo se ha visto exacerbado este año por la inflación y los altos precios de la energía.  

“Tenemos muchas personas que no tienen aire acondicionado en una casa antigua o no pueden permitirse encenderlo”, dijo Gehring. “Muchos de ellos no lo encienden porque temen que si no pueden pagar sus facturas los desalojen”. 

La inflación y el aumento de los precios de la energía tienen un impacto desproporcionado. El Departamento de Energía de EE. UU. dice que las familias de bajos ingresos a menudo gastan alrededor del 8,6% de sus presupuestos en energía, casi tres veces lo que pagan las familias de mayores ingresos. 

Se prevé que el precio promedio de la electricidad residencial aumente casi un 4 % con respecto al verano pasado, según las perspectivas energéticas para el verano de la Administración de Información Energética de EE . UU 

“Para las familias de clase media es muy difícil: se ven afectadas por precios más altos de gasolina, precios más altos de energía para el hogar, costos más altos de calefacción para el próximo invierno”, dijo Mark Wolfe, director ejecutivo de la asociación nacional de directores de asistencia energética. “Para las familias de bajos ingresos, esto es catastrófico”. 

En California, donde las temperaturas pueden variar 20 grados o más entre las ciudades costeras y las comunidades del interior, las olas de calor se han convertido en una crisis de salud pública exacerbada por las desigualdades de ingresos. 

Un estudio de 2021 realizado por la Universidad de California, Davis, encontró que las áreas de bajos ingresos en el suroeste son de 4 a 7 grados más cálidas en promedio que los vecindarios ricos en las mismas regiones metropolitanas. 

Las mayores disparidades de calor se encontraron en las ciudades de Riverside y San Bernardino, en el sur de California, y las comunidades latinas fueron las más afectadas por las temperaturas abrasadoras. Los vecindarios latinos son casi 7 grados más cálidos que las áreas no latinas, según el estudio. 

Ese impacto desproporcionado puede significar aumentos en las llamadas de emergencia y visitas al hospital durante las olas de calor.

“Cualquier día con calor extremo, las salas de emergencia en Los Ángeles atienden a 1500 pacientes adicionales”, dijo el Dr. David Eisenman, director del Centro de Salud Pública y Desastres de la Universidad de California en Los Ángeles. “Estimamos que 16 personas adicionales mueren en un solo día de calor en el condado de Los Ángeles”.

Las comunidades negras y latinas experimentan los peores impactos en la salud durante los eventos de calor extremo, agregó, con un exceso de muertes de hasta un 18 % en comparación con las personas blancas en Los Ángeles. Por ejemplo, los vecindarios en áreas de bajos ingresos como el sur de Los Ángeles envían de 20 a 30 personas adicionales a la sala de emergencias en los días de calor en comparación con dos personas adicionales de vecindarios más ricos a solo unas millas de distancia, dijo Eisenman.

Se espera que esas desigualdades se amplíen, a medida que las olas de calor se vuelvan más comunes y más severas como resultado del cambio climático, lo que ejercerá una presión adicional sobre los recursos de refrigeración para la salud y la seguridad públicas.

“La refrigeración todavía se percibe más como un lujo”, dijo Wolfe. “Es una visión anticuada de hace 30 o 40 años”.