11 junio 2022

Una sola foto puede cambiar el mundo. Lo sé, porque tomé uno que lo hizo.

 The Washington Post

Nick Ut es un fotógrafo retirado.

¿Puede una fotografía ayudar a poner fin a una guerra?

Las imágenes de Ucrania realizadas por fotógrafos de combate, incluidos el fotógrafo contratado James Nachtwey y los fotoperiodistas de Associated Press Felipe Dana, Mstyslav Chernov y Evgeniy Maloletka, han sacado a la luz las horribles consecuencias de la invasión de Rusia y el trato desmesurado de civiles inocentes.

Hace cincuenta años, yo estaba en la misma posición que esos fotógrafos, trabajando para la Associated Press en Vietnam.

Me inspiré para convertirme en fotoperiodista mi hermano, que trabajó en la AP antes que yo, y cuyo mentor fue el gran Horst Faas. Mi hermano me enseñó a usar cámaras. Antes de morir cubriendo una batalla, me dijo: "Espero que algún día tengas una foto que detenga la guerra".

Horst se opuso enérgicamente cuando decidí seguir los pasos de mi hermano. Dijo que no quería tener que llamar a mi madre para decirle que un segundo hijo había muerto. Le dije que entendía el riesgo y que era mi elección.

Me inspiró la creencia de mi hermano de que la fotografía puede servir a la causa de la justicia social, pero no sabía si una foto podría tener el poder que él sugirió. Hoy, muchos le dan crédito a mi foto "Napalm Girl" por acelerar el fin de la Guerra de Vietnam. Lo que sé con certeza es que representa los horrores absolutos de la guerra, definidos por una joven que corre desnuda en medio de la destrucción y la muerte.

El 7 de junio de 1972, me enteré de los combates que tenían lugar en Trang Bang, un pequeño pueblo a unas 30 millas al noroeste de Saigón. Todavía tengo recuerdos vívidos de mi viaje a la mañana siguiente a Trang Bang, viendo filas de cuerpos al costado de la carretera y cientos de refugiados huyendo de la zona. Finalmente llegué a un pueblo destruido por días de ataques aéreos. Los residentes estaban tan cansados de las constantes batallas, que huyeron de su pueblo para buscar refugio en las calles, debajo de los puentes o donde pudieran encontrar un momento de calma.

Al mediodía, tenía las fotos que creía que necesitaba. Me estaba preparando para irme cuando vi a un soldado survietnamita lanzar una bomba de humo amarilla, que servía como señal de objetivo, cerca de un grupo de edificios. Cogí mi cámara y unos segundos más tarde capturé la imagen de un avión lanzando cuatro bombas de napalm sobre el pueblo.

Cuando las bombas explotaron, no sabíamos si alguien había resultado herido. Durante toda la mañana, el pueblo había parecido vacío. Pero muchas personas se escondían dentro del templo del pueblo.

A medida que nos acercábamos, vimos gente huyendo del napalm. Me horroricé cuando vi a una mujer con la pierna izquierda muy quemada. Todavía puedo ver tan vívidamente a la anciana que llevaba un bebé que murió frente a mi cámara y a otra mujer que llevaba a un niño pequeño con la piel desprendiéndose.

Equipos de televisión y tropas survietnamitas rodean a Kim Phuc, de 9 años, cerca de Trang Bang, Vietnam. (Nick Ut/AP)
Kim Phuc es consolada por su madre en un hospital de Saigón el 10 de junio de 1972, dos días después de que sufrió quemaduras graves durante un ataque de napalm extraviado en su aldea. (Carl D. Robinson/AP)

Entonces escuché a un niño gritar: "¡Nong qua! ¡Nong qua!" ¡Demasiado caliente! ¡Demasiado caliente! Miré a través de mi visor Leica para ver a una niña que se había quitado la ropa en llamas y corría hacia mí. Empecé a tomarle fotos.

Luego le gritó a su hermano que pensaba que se estaba muriendo y que quería un poco de agua. Al instante dejé mis cámaras para poder ayudarla. Sabía que eso era más importante que tomar más fotos. Tomé mi cantimplora para que ella bebiera y vertí agua sobre su cuerpo para refrescarla, pero le creó más dolor. No sabía que cuando la gente se quema tanto, se supone que no debes ponerles agua.

Todavía en estado de shock, y en medio de la confusión de todos gritando, puse a todos los niños en la camioneta de AP.

Los llevé al hospital Cu Chi, ya que era el más cercano a Trang Bang. La niña seguía llorando y gritando: "¡Me estoy muriendo! ¿Me estoy muriendo?" Estaba seguro de que iba a morir en mi camioneta.

En el hospital, me enteré de que su nombre era Phan Thi Kim Phuc. Había sufrido quemaduras de tercer grado en el 30 por ciento de su cuerpo. Los médicos estaban abrumados por el gran número de soldados y civiles heridos que ya estaban allí. Inicialmente se negaron a admitirla y me dijeron que la llevara al hospital más grande de Saigón. Pero sabía que moriría si no recibía ayuda inmediata. Les mostré mi credencial de prensa y les dije: "Si uno de ellos muere, me aseguraré de que todo el mundo lo sepa". Luego trajeron a Kim Phuc adentro. Nunca me arrepentí de mi decisión.

Una vez estable, fue trasladada de Cu Chi al hospital infantil en Saigón y, finalmente, a una unidad de quemados allí. Pero sus heridas no fueron el único daño que Kim Phuc sufrió en el ataque. Perdió a dos sobrinos, y uno de sus hermanos también resultó gravemente herido.

A Kim Phuc se le permitió regresar a casa solo un día después de un año en la unidad de quemados. Fui a visitarla ese día, trayendo juguetes y libros de la Cruz Roja y frutas y pasteles de la oficina de AP. Su casa familiar fue destruida, pero Kim Phuc estaba sonriendo. Fue agradable verla estar con toda su familia y jugar con los niños de nuevo en el pueblo.

Kim Phuc, a la izquierda, es visitada por el fotógrafo de The Associated Press Nick Ut en su casa en Trang Bang, Vietnam, en 1973. (AP)
Kim Phuc toca con su hijo, Thomas Huy Hoang, de 3 años, en la casa de un amigo en Toronto, el 25 de mayo de 1997. (Nick Ut/AP)

Después de la caída de Saigón en 1975, no vi a Kim Phuc hasta que la volví a encontrar en Cuba en 1989. Yo estaba en una tarea y ella era una estudiante visitante que estudiaba español y farmacología. Ella me presentó a su prometido, llamado Toan. Antes de conocerlo, debido a sus quemaduras, pensó que nunca podría ser amada y que nadie querría casarse con ella.

Ambos querían desertar. Después de su boda, una amiga le dio a la pareja dinero para una luna de miel a Moscú, y encontraron su oportunidad. Cuando el avión se detuvo para repostar en el camino de regreso a Cuba en Gander, Terranova, Kim Phuc y Toan dejaron sus cosas atrás y fueron a la aduana, diciendo: "Desertamos". Los canadienses inicialmente se negaron a aceptarla. Pero al enterarse de que ella era la niña de la famosa foto, ella y Toan recibieron la amnistía.

Hoy en día, viven en Toronto con sus dos hijos. Kim Phuc es embajador de buena voluntad de la UNESCO. Tiene libros sobre la guerra en toda su casa, pero no quiere ver ninguna imagen de guerra, nada que le recuerde la pesadilla allí. Se hizo cristiana y va a la iglesia todas las semanas. A pesar de que siempre está sonriendo, veo su dolor y lo que vimos y soportamos hace 50 años.

Aunque Kim Phuc odiaba la foto al principio, ahora cree que le ha dado un propósito. Ella usa su voz para trabajar por la paz y ayudar a otros que sufren un destino similar en países devastados por la guerra.

Kim Phuc y yo somos dos personas entrelazadas en la historia. Hasta el día de hoy, la veo como una familia. Ella me llama "tío" y hablo con ella a menudo. Pero siempre odiaré las circunstancias en las que nos conocimos.

Nick Ut, a la izquierda, con Kim Phuc durante una presentación en la Iglesia Bautista Liberty en Newport Beach, California, el 3 de junio de 2012. (Damián Dovarganes/AP)

Ver los horrores de la guerra en persona proporciona una perspectiva que pocos pueden experimentar. Al mismo tiempo, en medio de la muerte y la destrucción de la guerra, la resiliencia de la humanidad brilla, y me acuerdo de eso cada vez que veo una imagen de ucranianos apoyando a sus conciudadanos en este momento difícil.

Es con este optimismo en mi corazón que espero que cuando los soldados rusos se encuentren con una niña ucraniana inocente que necesita ayuda, sientan el mismo impulso que una vez tuve, guarden sus armas y cuiden de un ser humano.

Estoy orgulloso de mi foto y de las emociones y conversaciones que creó en todo el mundo. La verdad sigue siendo necesaria. Si una sola foto puede marcar la diferencia, tal vez incluso ayudar a poner fin a una guerra, entonces el trabajo que hacemos es tan vital ahora como lo ha sido siempre.