28 julio 2022

Millones siguen sin olfato ni gusto tras el Covid-19

27 de julio de 2022, 6:30 p. m. AST

¿Sigues luchando con tu sentido del olfato después de una pelea con Covid-19? Estás lejos de estar solo. 

Se estima que alrededor del 5% de los pacientes con casos confirmados de covid-19, unos 27 millones de personas en todo el mundo, han sufrido una pérdida duradera del olfato o el gusto, sugiere un nuevo análisis.   

En el análisis publicado el miércoles en The BMJ (la revista médica revisada por pares de la Asociación Médica Británica) , los investigadores evaluaron 18 estudios previos sobre la pérdida del olfato y el gusto en varios continentes y en diversos grupos demográficos. Alrededor de las tres cuartas partes de los afectados por la pérdida del gusto o el olfato recuperaron esos sentidos dentro de los 30 días.

Las tasas de recuperación mejoraron con el tiempo, pero alrededor del 5% de las personas reportaron "disfunción persistente" seis meses después de la infección con Covid-19. 

El análisis sugiere que la pérdida del olfato y el gusto podría ser una preocupación prolongada que requiere más investigación y recursos de salud para los pacientes que luchan con síntomas a largo plazo. 

La pérdida del olfato se ha relacionado con tasas de mortalidad más altas en adultos mayores y se ha demostrado que tiene un gran impacto en el bienestar emocional y psicológico de las personas, dijo la Dra. Zara Patel, rinóloga de la Universidad de Stanford que no participó en la investigación de The BMJ. 

“Tener a estos millones de personas más en todo el mundo con disminución de la capacidad para oler, eso puede ser simplemente una nueva crisis de salud pública”, dijo Patel. 

La pérdida del olfato fue uno de los marcadores más distintivos de Covid-19 en los primeros días de la pandemia. 

“Se podría rastrear la pandemia en todo el mundo” analizando las búsquedas de Google sobre la pérdida del olfato, dijo Patel.

El análisis de BMJ brinda una amplia revisión de los estudios de olores en todo el mundo y a lo largo del tiempo. En el análisis se incluyeron datos de casi 3700 pacientes. 

En el análisis se incluyeron estudios de América del Norte, Europa y Asia, que señalaron que las mujeres tenían menos probabilidades de recuperar sus sentidos del olfato y el gusto que los hombres. Los pacientes con mayor congestión nasal también tenían menos probabilidades de recuperarse. 

El análisis mostró aumentos constantes en la proporción de pacientes que recuperaron su sentido del olfato con el tiempo. Después de 30 días, alrededor del 74 % de los pacientes lo habían recuperado; después de 90 días ese número era hasta el 90%. Después de seis meses, alrededor del 96% de los pacientes dijeron que podían volver a oler. 

Los científicos están comenzando a comprender cómo el Covid-19 afecta la función del olfato. 

El coronavirus a menudo causa inflamación en la hendidura olfativa, es decir, los pasajes en la parte superior de la cavidad nasal donde los humanos perciben el sentido del olfato y procesan el sabor más allá de los gustos básicos como agrio o amargo.   

Los investigadores creen que el virus no infecta inicialmente las neuronas olfativas, sino que se adhiere a las células de apoyo, lo que ayuda a las neuronas a proporcionar una vía de señalización.

Los pacientes que sufrieron pérdida del olfato después del covid-19 constituyen un subconjunto único, dijo la Dra. Aria Jafari, rinóloga del UW Medicine Sinus Center en Seattle, que no participó en el nuevo análisis. "Tienden a mejorar y algo rápido, lo que tiene sentido en función de las células afectadas". 

Jafari dijo que aproximadamente la mitad de sus pacientes privados del sentido del olfato probablemente tuvieron covid-19 en algún momento. Muchos experimentaron impactos dramáticos en su bienestar debido a la pérdida. 

“Tienden a angustiarse por la pérdida del sentido del olfato. Es una parte muy importante de nuestro día a día y lo que nos hace humanos”, dijo Jafari, y agregó que ha tratado a un chef profesional, a un chocolatero y a otras personas cuyo sustento depende de su capacidad para determinar el olor y el sabor. “Lo más común que escucho es que conduce al aislamiento social y a sentirse desconectado del mundo y la sociedad tal como la conocen. Y eso puede ser realmente molesto”.

Jafari dijo que muchos pacientes también describen un período de transición "que puede ser angustioso" a medida que recuperan el sentido, en el que huelen cosas que no están presentes, como goma quemada o humo, o experimentan olores anormalmente desagradables. 

Las personas que no pueden oler o sentir los sabores pueden tener tasas más altas de enfermedades psiquiátricas, depresión y ansiedad, dijo Jafari. En un caso extremo, Jafari dijo que trató a un paciente que se desnutrió después de perder los sentidos del olfato y el gusto. 

El olfato subyace en la forma en que interactuamos entre nosotros y nos abrimos paso en el mundo, dictando "sus primeras impresiones de otras personas, las personas que elegimos para encuentros sexuales o para parejas de por vida", dijo Patel. Las señales del olor podrían influir inconscientemente en la atracción de las personas por los demás en función de su genética subyacente, según sugieren los estudios .  

El análisis se basa en estudios que utilizan datos autoinformados por los pacientes. Patel dijo que eso podría subestimar el verdadero costo de la disfunción del olfato y distorsionar algunos de los hallazgos de la investigación porque las personas a veces no pueden percibir cuánta sensibilidad han perdido. 

Los autores del estudio estuvieron de acuerdo. 

“Muchos estudios anteriores han demostrado que las pruebas objetivas del olfato pueden identificar a muchas más personas con pérdida del olfato que si les pidiéramos que lo autoinformaran”, escribió el profesor Song Tar Toh, autor del estudio y jefe del departamento de Otorrinolaringología-Jefe. & Cirugía de cuello en el Hospital General de Singapur, en un correo electrónico. “Es probable que el número real de personas afectadas sea mucho mayor que nuestra estimación”.  

Patel sospecha que la verdadera tasa de disfunción del olfato entre quienes han experimentado el covid-19 podría estar por encima del 20 %. Podría ser que las mujeres no tengan más dificultades para recuperarse, pero sean más perceptivas de un déficit prolongado en su capacidad para oler. 

“Las mujeres en general tienen, en promedio, un sentido del olfato más agudo que los hombres”, dijo Patel. "Sabemos que las personas con un sentido del olfato y del gusto más agudos son mucho más propensas a reconocer cuando tienen una pérdida y es más probable que busquen atención por una pérdida".

Jafari dijo que el análisis del BMJ generalmente se basa en su experiencia clínica y sus observaciones de las recuperaciones de los pacientes. 

“Es bueno recopilar datos de todo el mundo para comprender mejor lo que está sucediendo y eliminar cierta variabilidad de estos análisis específicos de una población o institución de pacientes”, dijo Jafari. “Aumenta el nivel de evidencia, en general, para respaldar lo que nosotros, como cirujanos de senos nasales, vemos en nuestras oficinas”. 

Las versiones iniciales de la variante omicron parecían afectar el sentido del olfato menos que las oleadas anteriores de covid-19, dijo Patel. 

Pero la última subvariante, BA.5, podría estar revirtiendo esa tendencia. 

“Todavía no tenemos suficientes datos para estar seguros”, dijo Patel. “Ahora estoy, en mi clínica, comenzando a ver un repunte nuevamente”. 

Hay tratamientos disponibles para personas que han perdido el sentido del gusto y el olfato debido al Covid-19. 

El entrenamiento olfativo estructurado, en el que los pacientes huelen aceites esenciales como limón, clavo, eucalipto y rosa dos veces al día para estimular diferentes tipos de neuronas, puede volver a enseñar al cerebro a reconocer diferentes olores. Los médicos a menudo prescriben un enjuague con esteroides para los senos nasales para disminuir la inflamación y ayudar al entrenamiento. 

Cierta evidencia emergente sugiere que los suplementos de ácidos grasos Omega 3 podrían ser útiles para pacientes con disfunción del olfato.

Patel y otros están explorando otros tratamientos, incluidas las inyecciones nasales de plasma rico en plaquetas y la estimulación eléctrica. 

Patel dijo que espera que la financiación de la investigación y el interés público en la disfunción del olfato y el gusto sigan creciendo para que los investigadores puedan profundizar y desbloquear nuevos tratamientos. 

Antes de la pandemia, “era el huérfano, sentido Cenicienta”, dijo Patel. “Solo después de que tantos millones de personas se hayan visto afectadas o hayan visto afectados a sus seres queridos, las personas comienzan a comprender los enormes impactos que tienen el olfato y el gusto en su calidad de vida”.